Economie 20 maart 2019

Economische missie naar Erbil (Iraaks-Koerdistan)

Schepen Claude Marinower is op uitnodiging van VOKA Antwerpen-Waasland naar Iraaks-Koerdistan voor een economische missie. De delegatie is daarvoor op bezoek in de hoofdstad Erbil van 17 maart tot 21 maart.  ‘Ik wil samen met onze bedrijven ter plaatse bekijken hoe Antwerpen en Erbil nauwer kunnen samenwerken,’ aldus de Schepen.

Iraaks-Koerdistan of Koerdistan is een autonome regio in Irak en staat gekend als een stabiele regio. De laatste jaren heeft de streek rond Erbil een enorme economische ontwikkeling meegemaakt. Ook dat maakt Claude Marinower enthousiast: ‘Het is fantastisch dat ik met eigen ogen kan zien hoe de regio rond Erbil economisch opleeft. De internationale pers maakt soms een vergelijking met de snelle groei van Dubai. Het is een ander beeld van het Irak dat we denken te kennen.’

De Antwerpse handelsmissie heeft acht bedrijven in haar zog en werd maandag ontvangen door de gouverneur en plaatselijke economische vertegenwoordigers. Ook Delavar Ajgeiy, de Iraaks-Koerdische Ambassadeur voor de Europese Unie En België verwelkomde de delegatie. Hij prees de goede relaties die al tien jaar tussen Vlaanderen en Koerdistan bestaan. De eerste contacten tussen Vlaanderen en Iraaks-Koerdistan dateren van 2009 toen een Vlaamse delegatie Koerdistan bezocht. Daarna zijn er verschillende uitwisselingen geweest onder meer met Vlaams minister-president Geert Bourgeois.

Deze missie volgt op een PLATO-project van VOKA waarmee het lokale bedrijven begeleidt met kennisoverdracht, ervaringsuitwisseling en netwerking.  Ook FIT (Flanders Investment and Trade), de Koerdische Regionale Overheid, de Erbil Kamer van Koophandel en Nijverheid en de Rwanga Foundation (een NGO die zich inzet voor toegang tot onderwijs) zijn bij de organisatie van de handelsmissie betrokken. Die gecoördineerde samenwerking zorgt voor de ideale omstandigheden waarin Antwerpse bedrijven belangrijke handelscontacten kunnen leggen. Luc Luwel, voorzitter van VOKA Antwerpen-Waasland reist ook mee. ‘De vijftien deelnemers zullen gedurende vijf dagen intensieve contacten leggen en uit eerste hand bruikbare feedback krijgen over de Iraaks-Koerdische economie, politiek en zakelijke opportuniteiten. Er staan onder meer contacten met plaatselijke politici en lokale ondernemers op het programma die de ondernemers de nodige en bruikbare introducties geven om zaken te gaan doen met een toch niet evidente markt’, licht Luc Luwel, gedelegeerd bestuurder Voka – Kamer van Koophandel Antwerpen-Waasland het doel van de missie toe.

Antwerpen en Erbil hebben het potentieel om uit te groeien tot uitstekende handelspartners. Koerdistan heeft ongeveer een derde van de Iraakse oliereserves, Antwerpen is dan weer de belangrijkste Europese cluster voor petrochemie. Ook de Antwerpse haven is voor de Koerdische economie interessant als toegangspoort tot Europa. Daarnaast kunnen Vlaamse bedrijven een bijdrage leveren in de verdere ontwikkeling van de regio zoals in opleiding en onderwijs, bouwwerken, telecom en de gezondheidssector.

Schepen Marinower richtte zich maandag in een toespraak tot de Koerdische politieke vertegenwoordigers en bedrijven. Hij sprak zijn respect uit voor de Koerdische bevolking die in moeilijke omstandigheden een welvarende regio hebben opgebouwd. De Schepen hier op het belang van vrije handel: ‘Het doel van vrije handel is niet de welvaart van een natie alleen. Vrije handel creëert ook duurzame relaties tussen landen. Partnerships. En partnerships zorgen voor vrede. Want hoe meer we onze economieën met elkaar verbinden, hoe meer gemeenschappelijke belangen we hebben. Dat was het grondidee van wat nu de Europese Unie is.’